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Mosquitos mutantes

Mosquitos mutantes en Brasil

Los mosquitos son los animales más peligrosos del mundo: debido a sus picaduras, unos 700 millones de personas contraen cada año algún tipo de enfermedad (malaria, dengue, zika…), y más de un millón de ellos mueren, sobre todo en países donde el acceso al tratamiento no es inmediato. Por lo tanto, no es sorprendente que sean los candidatos número uno para todos los experimentos de control de la población por medios genéticos: desde hace unos diez años, por ejemplo, la empresa inglesa Oxitec realiza pruebas de este tipo en el Brasil, Malasia y las Islas Caimán, dejando en la naturaleza mosquitos genéticamente modificados (todos machos, que por lo tanto no pican) para aportar un gen que, si se transmite a la descendencia, la sentencia de muerte antes de alcanzar la madurez sexual; el resultado debería ser una reducción sustancial de las poblaciones locales.

La vida siempre gana. Sin embargo, un estudio publicado en Scientific Reports ha alarmado a la comunidad científica y ha causado la ira de la propia Oxitec. El documento ilustra los resultados de la investigación realizada en el Brasil, en las zonas donde Oxitec liberó sus especímenes genéticamente modificados; el equipo dirigido por el genetista Jeffrey Powell (Universidad de Yale, EE.UU.) descubrió que algunos individuos genéticamente modificados (GM) no sólo sobrevivieron y pudieron reproducirse (lo cual era de esperar), sino que dieron a luz a niños sanos y sexualmente maduros. La consecuencia es que una pequeña porción de la población de mosquitos de la ciudad de Jacobina, Brasil, lleva los genes modificados en el laboratorio de sus padres.
“¡Dios no lo quiera! Estamos en manos de los ingenieros…”
Ian Malcolm (Jeff Goldblum) en Jurassic Park (Steven Spielberg, 1993)

Mosquitos mutantes. La noticia es perturbadora: “Lo importante”, explica el coordinador del estudio, “es que algo inesperado sucedió. Las cosas en la naturaleza nunca son tan buenas como en el laboratorio”. Todavía no sabemos si estos mosquitos transgénicos son capaces de reproducirse y qué efecto pueden tener sus nuevos genes: Oxitec, sin embargo, ha estado presionando durante días para que se retire el artículo y se niegue su contenido (hasta ahora sólo ha conseguido que se incluya un descargo de responsabilidad diciendo que el artículo está en revisión); la razón es que, según la empresa inglesa, son “especulaciones perniciosas”: De hecho, el estudio afirma que los mosquitos GM pueden haber desarrollado una mayor resistencia a los insecticidas, o una mayor capacidad para transmitir enfermedades. Según Oxitec no hay pruebas que apoyen estas afirmaciones, y los únicos datos seguros son los relativos a la disminución de la población causada por la introducción de mosquitos genéticamente modificados: hasta el 96%, en algunas zonas de Brasil.

Eliminar los mosquitos para detener el paludismo?

Sólo querías dinero, dinero. Dado que los mosquitos GM existen y aún no sabemos el impacto que podrían tener mezclándose con los “naturales”, cerremos con una consideración. El asunto está vinculado (también) a factores económicos: Oxitec es una empresa privada, y es natural que reaccione con vehemencia a las acusaciones. Lo paradójico es que parece que en Oxitec leen los artículos relacionados con el estudio, y no el estudio en sí, en el que no señalan con el dedo los genes modificados, sino que señalan que los “nuevos” mosquitos son híbridos triples, nacidos de ejemplares cubanos “mezclados” con ejemplares mexicanos y luego introducidos en la naturaleza en Brasil: una diversidad genética que podría fortalecer la población, sugieren los autores, que explican en cambio cómo “compararon los mosquitos locales con los transgénicos sin encontrar diferencias significativas en su capacidad de transmitir enfermedades”.

En resumen, y más allá de las reacciones predecibles de Oxitec para controlar el daño de la imagen, el mensaje de Jeffrey Powell y su grupo no es “algo muy grave ha sucedido, explicamos por qué”, sino “algo inesperado ha sucedido, mantengamos un ojo en ello”.

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