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Vacuna COVID 19

Nuevo coronavirus: ¿Qué tan contagioso es?

Por ser un virus estrechamente relacionado con el SARS (pero menos mortal), el nuevo coronavirus SARS-CoV-2 muestra una alta capacidad de contagio. Como los virus de la gripe, se multiplica en el tracto respiratorio superior de los huéspedes, incluso – ahora sabemos – los asintomáticos. Por lo tanto, puede propagarse a través de la tos, los estornudos y las manos sucias, incluso antes de que el paciente se dé cuenta de que lo ha contraído. En cuanto al modo de transmisión, es más similar a los virus de la gripe estacional que al SARS; sin embargo, al igual que el SARS, y a diferencia de otros coronavirus conocidos, puede penetrar profundamente en el tracto respiratorio y causar neumonía, sin poder -por ahora- interponerse con la medicación.

Vacuna COVID-19: ¿Dónde estamos?

Poder de contagio. Para indicar el número de personas que en promedio un individuo infectado se infecta dentro de una población susceptible a una infección (porque no hay inmunidad o vacuna a ese patógeno) los epidemiólogos usan un número llamado R0 («erre con zero»). Cuanto más alto sea este valor, mayor será la probabilidad de que el virus se extienda a la población. El virus del sarampión, el más contagioso que conocemos, puede permanecer suspendido en el aire con partículas de saliva estornudadas o exhaladas por un paciente durante dos horas: también por esta razón, su R0 puede llegar a 18. El Ébola es más letal pero menos eficiente en su propagación. Su R0 es igual a 2, también porque muchas personas que contraen el virus mueren antes de que pueda ser transmitido.

El R0 no es fijo, porque los virus se comportan de manera diferente en los distintos entornos en términos de densidad de población, robustez del sistema sanitario y susceptibilidad a la infección. Algunos individuos – los llamados superdifusores – tienen una R0 más alta que otros, tal vez porque su sistema inmunológico los hace capaces de soportar, con pocos síntomas, una carga viral más alta: inconscientes de la infección, continúan manteniendo una vida activa, incluso infectando a un número de personas de «dos dígitos».

En el siguiente gráfico, traducido por Vox, se puede ver la R0 del nuevo coronavirus SARS-CoV-2 comparado con el de otras epidemias recientes. Actualmente se cree que una persona infectada ha infectado en promedio de 2 a poco más de 3 personas.

COVID-19, SARS-CoV-2: la cuestión del nombre

Además de R0, otra característica para evaluar la peligrosidad de un agente infeccioso es su tasa de mortalidad, es decir, el número de muertes que causa en la población infectada. En el cuadro que figura a continuación se puede comparar la tasa de letalidad del nuevo coronavirus del SRAS-CoV-2 con la de otras amenazas recientes para la salud pública. Los datos de COVID-19 se actualizan hasta el 30 de enero de 2020.

Para tener una idea precisa de la tasa de mortalidad, sin embargo, se necesitaría saber cuántas personas han contraído realmente el virus, incluso en forma leve o asintomática (en China y en otros lugares). Es una operación compleja para llevar a cabo en medio de una emergencia epidémica. Lo ideal sería saber cuántas personas han desarrollado anticuerpos contra el nuevo coronavirus, combatiéndolo incluso sin saberlo: esto permitiría poner como denominador el número real de la población afectada por el contagio, y no sólo el de los pacientes más graves y sintomáticos. Otro problema es que, por el momento, si dividimos las muertes por casos, estamos tratando dos grupos diferentes de pacientes: los que murieron (en el pasado) y los que están infectados (en el presente, todavía no sabemos si se recuperarán o morirán: lo explicamos más extensamente aquí).

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