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Precio negativo del petróleo: ¿qué significa?

Entre las noticias que han aparecido en las primeras páginas de los periódicos en los últimos días está el colapso vertical del precio del petróleo, o mejor dicho, el precio negativo del petróleo, ya que el lunes

¿Pero qué significa «precio negativo»? ¿Significa que hay alguien dispuesto a pagarnos (37 dólares por barril) si compramos petróleo? ¿Y por qué entonces el precio de la gasolina es siempre relativamente alto?

Las plantas de producción están cerradas, los barcos y los aviones están parados, los particulares están atrapados en sus casas y no usan coches: desde finales de febrero, el consumo de combustible, y por lo tanto la demanda de petróleo, se ha reducido drásticamente.

Pero como puede verse en el gráfico siguiente, esta reducción sustancial del consumo no se refleja en una reducción correspondiente de la producción.

Las plantas petrolíferas no se pueden encender y apagar con un simple interruptor: detener la actividad de extracción es muy caro y, por consiguiente, en este momento los productores de petróleo se ven obligados a gestionar el exceso de petróleo crudo que no pueden vender.

La situación es tan crítica que varias grandes empresas se han quedado sin espacio físico para almacenar las existencias. Algunos productores han llegado al punto en que necesitan alquilar, y luego pagar, algunos camiones cisterna para almacenar el exceso de producción.

Por lo tanto, el precio negativo del petróleo crudo es una indicación de la cantidad que los productores estarían dispuestos a pagar para vender el excedente de producción y abandonar temporalmente el mercado sin cerrar sus plantas.

Además, en los Estados Unidos, el desequilibrio entre la oferta y la demanda se ve particularmente acentuado por los altos costos de producción, que hacen que la extracción de petróleo no sea rentable cuando el precio de venta cae por debajo de los 40 dólares por barril.

La situación podría mejorar en las próximas semanas tras la progresiva flexibilización de las medidas restrictivas en varios países y la consiguiente recuperación de la actividad económica.

Future roseo. De hecho los contratos future sobre el petróleo crudo que expiran en junio de 2020 – son los contratos que hoy fijan el precio del petróleo que se venderá en junio – indican un precio alrededor de 11 dólares por barril, los que expiran en marzo de 2021 se negocian a 29,50 dólares.

En los últimos días, los países productores de petróleo que son miembros de la OPEP y Rusia también han llegado a un acuerdo para reducir la producción en un 10% con el fin de apoyar el precio del crudo.

¿Qué pasa con la columna? ¿Qué pasa con la gasolina? ¿Por qué no baja el precio? La primera razón es que, al menos en España, el precio de la materia prima es solo una fracción del precio en la bomba de combustible. De hecho, más del 60% del costo debe atribuirse a los impuestos, derechos, impuestos especiales y diversos saltos que tienen poco que ver con el precio del petróleo crudo.

Pero la caída del costo del petróleo en las últimas semanas ha sido tan significativa que incluso el precio en el surtidor ha bajado considerablemente: según los datos publicados por el Ministerio de Desarrollo Económico, en la última semana la gasolina verde y el combustible diesel son 14% y 12% más baratos que la semana anterior, respectivamente.

Los precios, lamentablemente, están destinados a aumentar rápidamente con el próximo fin del bloqueo y la recuperación de la actividad económica.

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