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Tormentas de estorninos

Es el atardecer en la ciudad de Netivot, en el sur de Israel, la época favorita de los estorninos (Sturnus vulgaris) por sus espectaculares paisajes. Después de un día de incursiones en el campo en busca de comida, regresan a sus refugios en la ciudad en los pisos superiores de los edificios o en los árboles de los bulevares de la ciudad.
Estas «viajeras con alas» son aves muy adaptables que viven en aproximadamente un tercio de la tierra que ha emergido, alimentándose de lo que encuentran y pasando buena parte de sus vidas con sus numerosos compañeros, con los que comparten sus vuelos, su búsqueda de alimento y su descanso en los dormitorios nocturnos.

Una enorme bandada de miles de estorninos alza el vuelo, dibujando espectaculares formas abstractas. Una ola danzante que en perfecta armonía se envuelve alrededor de sí misma y luego se reclina, en un movimiento continuo, fluido y hechizante.

¿Pero cómo se coordinan cientos o incluso miles de estorninos para dar vida a estos fascinantes espectáculos? Esta cuestión ha despertado durante mucho tiempo el interés del mundo científico, desde la biología hasta las estadísticas. Según los estudios realizados por el INFM (Instituto Nacional de Física de la Materia) del CNR, cada individuo imita fielmente el movimiento de otros 6 especímenes, los más cercanos a él.

A la misma conclusión llegaron algunos investigadores de la Universidad La Sapienza de Roma, descubriendo que el movimiento de cada estornino afecta al de 6 o 7 aves cercanas, transmitiendo el efecto a toda la bandada casi instantáneamente.

El propósito de estas evoluciones es intimidar y desorientar a sus depredadores, centrándose en la fuerza del número y el juego de luces y sombras de los continuos cambios de movimiento.

Son omnívoros, gregarios, inteligentes y extremadamente adaptables. Los amantes del campo y de los humedales, donde encuentran cantidades abundantes de alimentos, desde hace algunos decenios, sin embargo, los juncos y los bosques parecen preferir los dormitorios situados en las zonas urbanas. ¿Pero por qué los estorninos han trasladado su «dormitorio» a ciudades de todo el mundo, incluida Italia? Este cambio de hábitos está esencialmente vinculado a las condiciones climáticas más favorables de la ciudad en comparación con el bosque (mayor temperatura, menor humedad, menos viento fuerte, etc.) que permiten a los estorninos consumir menos energía para mantener constante su temperatura corporal.
Además, la ciudad garantiza mayores condiciones de seguridad debido a la menor presencia de especies naturales depredadoras como los halcones, las lechuzas, los búhos y los leones, así como la ausencia de cazadores.

En vuelo con las aves de presa más rápidas del mundo.

Aunque admirar un grupo de estorninos en vuelo es un espectáculo inolvidable, no se puede decir lo mismo de encontrarlos como vecinos. El principal problema de su presencia en la ciudad, especialmente en las zonas más concurridas, es la gran cantidad de guano que producen estas ruidosas aves emplumadas cuando se detienen en sus dormitorios. El inconveniente es causado por la acumulación de excrementos y plumas en las aceras, señales, vehículos, monumentos y, por supuesto, en los transeúntes desafortunados.
Muchas ciudades italianas han disparado la alarma de los dormitorios, implementando una serie de medidas para la eliminación de las aves con el fin de resolver los numerosos problemas acústicos, higiénicos y de seguridad relacionados con su presencia en la ciudad.
Desde la difusión del «grito de angustia» hasta la poda estratégica de las copas de los árboles y la instalación de nidos para las aves de presa – sus depredadores – las asociaciones de bienestar animal han desarrollado varias estrategias no sangrientas para fomentar el movimiento de sus dormitorios en zonas menos problemáticas.

Hablando de excrementos, ¿sabes por qué dicen que pisar caca trae buena suerte?

Especialmente en la temporada de invierno, los estorninos son muy sociables y, como otros animales que viven en grupo, han desarrollado un conjunto de dibujos con significados precisos: versos, gritos y posiciones del cuerpo representan un lenguaje real. Estos pequeños y ruidosos pájaros son tan parlanchines que transforman los dormitorios en verdaderas «salas de estar», una especie de oficina de información donde se puede encontrar comida o peligrosos depredadores.
Y, por si fuera poco, han desarrollado una gran habilidad para repetir los sonidos que escuchan, como el maullido de un gato rana de aceite, incluso reproduciendo sonidos humanos.

Cuando se vive en grupo, señalar la presencia de peligros se convierte en algo fundamental no sólo para la propia supervivencia, sino para la de todos. Por esta razón, tan pronto como un estornino se da cuenta de un peligro inminente, alerta inmediatamente a los demás miembros del grupo con un inconfundible grito de alarma. Alertados por esta señal, los camaradas reaccionan alejándose inmediatamente para ponerlos en alerta.

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