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agujero en Marte entrada a una caverna

Un agujero en Marte: la entrada a una caverna

El 1 de marzo en el sitio web de la NASA, que alberga una nueva fotografía astronómica cada día, una imagen de Marte estuvo en línea que atrajo especial atención (ver arriba). Inmediatamente salta a la vista la particularidad de ese disparo, capturado en 2011 por el instrumento HiRISE del satélite Mars Reconnaissance Orbiter (MRO, NASA), en órbita alrededor del Planeta Rojo desde 2006: un cráter con un gran agujero en el fondo… No es el trabajo de los mineros marcianos, sino una especie de tragaluz abierto en un tubo de lava. Eso es lo que significa y por qué es importante.

Los tubos de lava son verdaderos túneles que se forman cuando se produce un flujo de lava muy abundante y muy fluido: en el flujo, la parte superior de la corriente de lava puede enfriarse hasta el punto de crear un tubo dentro del cual el río de lava sigue fluyendo. Entonces, cuando la erupción termina y la última lava sale del túnel, el túnel permanece. También hay en la Tierra, cerca de los volcanes que dan lugar a flujos de magma muy fluidos, como los de Hawai – o incluso el Etna.

Una manguera gigante. Esa fotografía fue tomada por el MRO durante un pasaje sobre un volcán en escudo de Marte, el Pavonis Mons: los volcanes en escudo se llaman así porque su diámetro es enormemente mayor que su altura. Analizando fotografías de este tipo, los geólogos pueden identificar estructuras como los tubos de lava, que serpentean por kilómetros y kilómetros, y gracias a las imágenes de alta resolución, puede suceder que se identifiquen tragaluces: agujeros en el techo del túnel, que se forman cuando por alguna razón el techo del conducto se derrumba en el fondo.

La Tierra: un tragaluz abierto en un tubo de lava incandescente en Hawai. | Servicio Geológico de los Estados Unidos

La foto en cuestión habla de una estructura sorprendente: el agujero tiene un diámetro de unos 35 metros, mientras que la pila de material precipitado en el fondo (que no se ve en una imagen común para Internet) parece elevarse unos 28 metros. Análisis más profundos nos han permitido entonces calcular que el túnel subterráneo debe tener una circunferencia de unos 90 metros (28-30 metros de diámetro: es gigantesco, mucho más grande que cualquier tubo de lava conocido en la Tierra.

Las más asombrosas creaciones volcánicas

Base ideal para los colonos. Los tubos de lava no sólo son fenómenos geológicos para ser admirados con asombro y curiosidad, sino también lugares de gran interés para las exploraciones humanas en la Luna y otros planetas. Porque en su interior se podrían construir bases permanentes, capaces de proteger a los colonos del ambiente hostil y de la radiación proveniente del Espacio y del Sol y que, en ausencia de un campo magnético capaz de desviarlos (como es el caso de Marte), llegan a la superficie.

Túneles y cavernas en la Luna: la colonización está más cerca

No sólo: no se puede excluir que la vida se haya refugiado en su interior, si es que alguna vez lo hubo, precisamente para encontrar refugio de la radiación. Estos túneles son, en resumen, los lugares adecuados para traer hombres, robots y exploradores para una exploración completa del Planeta Rojo.

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