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Virgin Galactic

Virgin Galactic listo para los vuelos comerciales

Llevado por el avión madre WhiteKnightTwo, el 13 de febrero el avión cohete SpaceShipTwo de Virgin Galactic llegó a SpacePort America en Nuevo México: Para los expertos, el paso de Mojave Air and Space Port (California) sugiere que el tiempo de los vuelos suborbitales para clientes de pago se está acercando cada vez más. Hasta hoy, Mojave ha sido la base de apoyo del avión cohete, desde que comenzaron las pruebas de vuelo de la nueva versión en 2016, y ya se han realizado con éxito más de una docena de vuelos a gran altitud. El 5 de abril de 2018, la Nave Espacial Dos se desprendió de su avión matriz y, con el motor en marcha, alcanzó una altitud de 25,7 km el 29 de mayo (34,9 km) y el 26 de julio del mismo año (52 km), con velocidades que alcanzaron Mach 2,47, o 2,47 veces la velocidad del sonido (que es alrededor de 1.192 km/h a 0 °C). El 13 de diciembre de 2018, el avión cohete alcanzó los 82,7 kilómetros sobre el nivel del mar, cruzando el límite entre la atmósfera y el espacio – que los americanos establecieron a 80 kilómetros sobre el nivel del mar.

El primer pasajero. El último vuelo de prueba tuvo lugar el 22 de febrero de 2019: el SpaceShipTwo, pilotado por David Mackay y Michael Masucci, alcanzó una altitud de 89,9 a Mach 3,04 (unos 3.750 km/h). También a bordo estaba la instructora principal de Virgin Galactic, Beth Moses, que se convirtió en la primera persona en volar como “pasajera” a bordo del avión cohete. Después de un año sin prácticamente ningún vuelo espacial, las cosas podrían cambiar pronto ahora que el avión espacial está en la base de operaciones del Puerto Espacial América, de donde deberían salir los primeros vuelos “turísticos” y de pago de los clientes con experimentos de investigación científica. En el Mojave, en cambio, se siguen construyendo nuevos aviones cohetes (el tercero y el cuarto están en construcción) y motores.

Mientras que la nave espacial 2 está casi lista para su primer vuelo, Virgin Galactic ha formado varias asociaciones para apoyar sus operaciones comerciales. Las inversiones de 20 millones de dólares de la organización HorizonX Ventures de Boeing tienen como objetivo “ampliar el acceso comercial al espacio y transformar las tecnologías de viajes globales”. Virgin Galactic también ha llegado a acuerdos con Social Capital Hedosophia para crear Virgin Galactic Holdings Inc., que actualmente es la primera y única empresa comercial de vuelos espaciales humanos que cotiza en la Bolsa de Nueva York.

Virgin Galactic también ha firmado un contrato con la Fuerza Aérea Italiana para un vuelo de investigación tripulado. El cosmonauta italiano Walter Villadei podría subir a bordo y es posible que sea seguido por otros especialistas italianos que llevarán a cabo una serie de experimentos. A gran altitud, la tripulación dejará los asientos sólo después de que el motor se haya apagado, para llevar a cabo los experimentos diseñados por la Fuerza Aérea Italiana, Virgin Galactic y nuestro CNR en ausencia de gravedad. Las pruebas incluirán la verificación de instrumentos médicos para medir los efectos biológicos de la microgravedad en el cuerpo humano y algunas pruebas para comprender mejor la química de los nuevos combustibles ecológicos.

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