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Zip: Secretos y curiosidades sobre la cremallera

El zip que usamos todos los días para cerrar bolsas, chaquetas y pantalones es un concentrado de historia y tecnología con pocos iguales en el uso diario. “Tomó menos tiempo inventar y perfeccionar el avión o la computadora”, explica Robert Friedel, historiador de la Universidad de Maryland y autor de un ensayo entero dedicado a las cremalleras.

¿Cómo se estableció este pequeño prodigio de la mecánica de precisión en el mercado de los “cierres”, sustituyendo rápidamente los cordones y botones mucho más baratos?

Historia de un fracaso. La primera versión de la cremallera data de 1851. Fue patentada por Elias Howe, el mismo hombre que inventó la máquina de coser, y fue todo menos un éxito: se abrió en los momentos más inconvenientes, era difícil de usar, cara de producir y se rompía fácilmente.

La idea fue retomada 44 años después por Whitcomb Judson: mucho más complicada que la cremallera actual, fue propuesta en la Feria Mundial de Chicago de 1893 como alternativa a las cuerdas de los zapatos.

La evolución final no llegó hasta 1917, cuando Gideon Sundback tuvo la idea de aumentar los dientes de 1 cada 6,4 mm a 1 cada 2,5 mm e introducir un hueco para facilitar el enganche y desenganche.

Sundback, gracias a dos financieros privados, también diseñó y construyó la máquina para hacer sus cremalleras.

El poder de la moda. Pero la cremallera estaba destinada a ser usada sólo en bolsos y zapatos durante otras dos décadas, hasta que, en los años 30, el periódico Esquire lo aclaró como una idea destinada a revolucionar los pantalones y, en consecuencia, toda la moda masculina.

A mediados de la década de 1950, el cierre fue perfeccionado por el Ejército Americano, que lo utilizó para sellar bolsas diseñadas para transportar materiales sensibles a la humedad. Y en 1958 también fue usado por la NASA para hacer los primeros trajes presurizados para astronautas.

Cierres espaciales. Estas versiones especiales de la cremallera se construyeron envolviendo los dientes individuales de la cremallera con un material plástico: de esta manera, una vez pegados, los dientes formaban un doble sello del que nada podía escapar.

Sin embargo, las cremalleras recubiertas de plástico se deterioraban muy rápidamente y su fabricación era cara y compleja porque el proceso de producción requería pruebas y verificaciones continuas de los materiales. Por esta razón la NASA los abandonó en favor de soluciones más prácticas.

A lo largo del tiempo, la evolución de los rayos nunca se ha detenido. Los nuevos materiales y las nuevas tecnologías lo han reinventado varias veces: están los magnéticos, que se pueden sujetar con una sola mano, o los que están escondidos dentro de la ropa y que permiten cambiar su forma y diseño.

Y finalmente una curiosidad: ¿te has preguntado alguna vez qué significan las iniciales YKK en la mayoría de las cremalleras de los bolsos, pantalones y chaquetas que usamos a diario? Significa Yoshida Kogyo Kabushikikaisha, la compañía japonesa que los ha estado fabricando desde 1934 y uno de los mayores fabricantes del mundo, que comparte el mercado mundial de cremalleras con la SBS china.

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